¡Mujeres y niños primero!

HMS Birkenhead fue uno de los primeros barcos de casco de hierro construidos para la Marina Real Británica, diseñado como la fragata a vapor de nombre HMS Vulcan, fue renombrado y transformado en buque de transporte de tropas antes de entrar en servicio en 1845.

El HMS Birkenhead tenía propulsión mixta de vela y ruedas de paletas, un desplazamiento de 2000 toneladas, una eslora de 64 metros, 11 metros de manga y un calado de 5 metros. La propulsión por paletas fue uno de los motivo para su conversión a transporte de tropas, el año de su puesta a flote, el Almirantazgo había terminado las pruebas experimentales con las hélices y estas habían demostrado una gran superioridad a las ruedas de paletas.

El 26 de febrero de 1852 embarrancó en Danger Point, cerca de Ciudad del Cabo (Sudáfrica). Llevaba alrededor de 400 soldados británicos para luchar en la guerra de Kaffir en Sudáfrica. También estaban a bordo unos 200 civiles, en su mayoría mujeres y niños. No había suficientes botes salvavidas para todos y la costa estaba a 2 millas.

El oficial al mando del Regimiento Real de Marina, el Coronel Seton, ordenó a las tropas que se mantuvieran firmes mientras las mujeres y los niños abordaban los botes salvavidas. Ninguno de los soldados rompió filas. El HMS Birkenhead se hundió poco después. Sólo sobrevivieron 193 de las aproximadamente 643 personas originalmente a bordo. De este accidente se deriva la tradición marítima de «mujeres y niños primero».

The Wreck of the Birkenhead.jpg
By Charles Dixonhttp://www.ancestryimages.com/proddetail.php?prod=f3117, Public Domain, Link

Rudyard Kipling escribió más tarde el poema «Solder an’ Sailor too«, dedicado al Regimiento Real.

…To take your chance in the thick of a rush, with firing all about,

Is nothing so bad when you’ve cover to ‘and, an’ leave an’ likin’ to shout;

But to stand an’ be still to the Birken’ead drill

is a damn tough bullet to chew,

An’ they done it, the Jollies — ‘Er Majesty’s Jollies —

soldier an’ sailor too!

Their work was done when it ‘adn’t begun; they was younger nor me an’ you;

Their choice it was plain between drownin’ in ‘eaps

an’ bein’ mopped by the screw,

So they stood an’ was still to the Birken’ead drill,

soldier an’ sailor too!

We’re most of us liars, we’re ‘arf of us thieves,

an’ the rest are as rank as can be,

But once in a while we can finish in style

(which I ‘ope it won’t ‘appen to me)…

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